Le cas curieux de la Russie en République Centrafricaine

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La République centrafricaine (RCA) a été par intermittence la toile de fond de la guerre de quelqu’un d’autre.

Malgré une population de seulement 4,8 millions d’habitants, c’est à peu près la même taille que la France, le Danemark et les Pays-Bas réunis.

Ce vaste espace ouvert a été utilisé comme lieu de batailles par différentes parties de l’ancien colonisateur français, des hommes forts du Tchad, du Soudan et de la République démocratique du Congo, les célèbres rebelles ougandais de l’Armée de résistance du Seigneur et une unité des forces spéciales américaines.

Les derniers visiteurs – la Russie, son armée et l’équipement militaire privé Wagner – ne sont pas différents, même s’ils sont actuellement accueillis par certains habitants.

“Un certain nombre de citoyens ici considèrent la présence de Wagner comme une bonne chose, d’autant plus que leurs agents et notre armée ont repoussé un assaut contre notre capitale, Bangui en janvier 2021”, rapporte le journaliste indépendant Fiacre Salabe de la ville.

Ce mois-là, des rebelles soutenus par un ancien président, François Bozizé, ont tenté de prendre le contrôle du pays après le rejet de sa candidature aux élections présidentielles par la Cour constitutionnelle.

Une impasse et des batailles acharnées s’ensuivirent, mais à la fin, les rebelles furent retenus, en grande partie grâce aux contributions de Wagner. L’épisode fait l’objet d’un film bourré d’action, Tourist, qui a été joué dans le stade principal de Bangui à pleine capacité.

Le président Faustin Archange Touadéra, dont Bozizé et ses rebelles cherchaient à empêcher la réélection, est reconnaissant aux Russes et particulièrement à Wagner, dont la défense de Bangui en janvier 2021 est considérée comme l’une de ses très rares réussites sur le continent.

Le président est même allé jusqu’à faire du russe la troisième langue officielle du pays, après le sango et le français. L’apprentissage de la langue sera obligatoire dans les universités du pays dès la prochaine saison universitaire – et plus tard dans les niveaux d’enseignement inférieurs.

Une romance armée
La romance Russie-RCA remonte à 2017, lorsque le président Touadéra a rencontré le ministre russe des Affaires étrangères de longue date, Sergueï Lavrov, dans la station balnéaire de Sotchi. Il a ensuite rencontré le président Vladimir Poutine en 2018.

La RCA était sous sanctions de l’ONU à l’époque et les Russes ont contribué à la levée partielle de ces sanctions, afin qu’ils puissent commencer à vendre des armes légères à la RCA.

Avec ces armes sont venus les instructeurs et donc Wagner, l’équipe dirigée par Yevgeny Prigozhin, l’un des proches confidents de Poutine.

Le sommet Russie-Afrique tenu en octobre 2019, également à Sotchi, a encore renforcé les liens et Wagner est devenu un élément central de l’architecture de sécurité centrafricaine, ses agents travaillant avec des soldats des FACA (Forces Armées Centrafricaines) sur le terrain et ses conseillers collaborant directement. avec le président Touadéra.

Mais l’importance de Wagner ne doit pas être surestimée, a fait valoir Alex Vines, directeur du programme Afrique au Royal Institute of International Affairs, basé à Londres.

« Ils ont protégé les élites à Bangui, combattu les rebelles de Bozizé et ils n’ont pas perdu beaucoup de monde en faisant cela », a-t-il déclaré à Al Jazeera. “Mais ils n’obtiennent pas un bon retour sur investissement, si ce n’est que certains individus profitent de l’accès aux ressources qu’ils ont obtenues en échange de leurs services.”

Ces ressources sont principalement constituées d’or et de diamants, auxquels ils ont eu accès par l’intermédiaire d’une autre société liée à Wagner, Lobaye Invest, qui a carte blanche sur plusieurs sites miniers à travers la RCA.

Les Russes sont confrontés à un problème auquel sont confrontées toutes les puissances étrangères qui ont pris pied dans cette grande partie de l’Afrique centrale : après avoir obtenu l’accès, que faire maintenant de cet accès ?

Au siècle dernier, l’ancienne puissance coloniale, la France, a principalement morcelé des concessions à l’échelle nationale pour l’exploitation par des sociétés privées. Ce modèle a produit des systèmes prédateurs d’extraction des ressources qui rivalisaient avec ceux du Congo dirigé par la Belgique pour la cruauté et le mépris des droits humains fondamentaux.

Et cette histoire alimente la tension actuelle du sentiment anti-français que Salabe observe régulièrement dans les rues de Bangui.

“L’appréciation des Russes est absolument liée au sentiment anti-français, similaire à ce que vous trouvez au Mali, par exemple”, a-t-il déclaré à Al Jazeera. « La France est considérée comme malhonnête et inutile. Il y a des manifestations anti-françaises régulières, elles sont organisées par des personnes proches du pouvoir ici.

Ces manifestations saluent simultanément les nouveaux sauveurs, la Russie et Wagner.

Les qualifications « malhonnête » et « inutile » s’appliquent non seulement au mauvais bilan français du développement en RCA, mais aussi aux efforts français décevants pour y restaurer un semblant de stabilité.

Ils étaient soit aux commandes, par exemple lors de l’Opération Sangaris 2013-2016, la septième mission militaire de la France en RCA depuis l’Indépendance en 1960, visant à désarmer les rebelles et à restaurer la stabilité mais entachée d’accusations d’abus sexuels sur des enfants par certains soldats français .

Ou ils jouaient un rôle de soutien, aidant les missions nationales ou régionales à parvenir à la paix qui a continué d’échapper au pays.

Les quelque 1 200 agents travaillant pour Wagner sont là, apparemment, pour des raisons similaires. Écrivant pour le Conseil russe des affaires internationales (RIAC), un groupe de réflexion aligné sur le gouvernement, l’analyste géopolitique basé à Moscou Andrew Korybko a utilisé un langage à cet effet dans un article de blog du 12 janvier dans lequel il a évoqué l’aide de la Russie dans “la réhabilitation”. de la RCA.

Le message que la présence de la Russie est une bonne chose est le thème central de Tourist, le film. Une mise en scène léchée, tout en bruit et en furie, qui raconte l’histoire d’un soldat russe, surnommé « Touriste », qui débarque à Bangui et aide à combattre les rebelles qui tentent de s’emparer de la capitale.

Le film est doublé en sango, la langue nationale, et manque de subtilité pour transmettre le message des héros russes venus en ville.

Un nouveau film, Granit, a glorifié les exploits de Wagner au Mozambique et a été projeté dans le même stade en janvier dernier devant un public qui, selon des informations locales, pensait que le film portait à nouveau sur la RCA.

Non loin de l’université de Bangui se dressait un monument qui portait le même message : un grand soldat russe est la pièce maîtresse d’un ensemble qui forme un bouclier armé protégeant une famille africaine recroquevillée à l’arrière-plan. Il a été inauguré en décembre dernier par le président Touadéra lui-même.

Mais le barrage de propagande est différent de la réalité.

Fait intéressant, dans une interview publiée sur le site Web du RIAC, le chef sortant du Comité international de la Croix-Rouge en RCA a déclaré qu’il y avait maintenant plus de personnes déplacées dans le pays que jamais auparavant – 1,3 million de personnes, donc clairement, tout n’a pas amélioré.

Les gangs armés continuent de se diviser et de se regrouper et on peut même affirmer que la présence de Wagner a rendu le pays encore plus anarchique qu’il ne l’était déjà.

Un rapport commandé par le gouvernement publié en octobre dernier indiquait que des agents de Wagner avaient été impliqués dans des exécutions extrajudiciaires, des exécutions sommaires et des pillages. L’organisme de surveillance international Human Rights Group est également parvenu à une conclusion similaire plus tôt cette année.

Le 23 février, à la veille de l’invasion de l’Ukraine par la Russie, Jean Sinclair Maka Gbossokotto, 36 ans, l’un des journalistes les plus en vue de la RCA, a été retrouvé mort dans des circonstances mystérieuses.

Ses amis insistent sur le fait qu’il a été empoisonné pour faire taire son travail – démystifiant la désinformation répandue dans tout le pays de tous les côtés, mais principalement par les usines de trolls liées à Wagner.

Son meurtre fait suite à celui de trois journalistes d’investigation russes tués en août 2018, alors qu’ils enquêtaient sur les actions de Wagner en RCA et sur la façon dont il gagnait son argent.

Pour Wagner, les cueillettes dans les concessions d’or et de diamants qui leur ont été accordées en récompense de leur travail n’ont pas été particulièrement fructueuses.

Pour compliquer les choses, les grands donateurs comme l’Union européenne et la Banque mondiale ont arrêté de nouveaux paiements à la RCA, attendant l’assurance que leur argent ne sera pas dépensé pour des questions telles que le paiement de mercenaires russes.

Et maintenant, la vision de Moscou a été brouillée par son invasion de l’Ukraine.

“Au-delà de l’irritation de l’Occident, la Russie n’a aucun intérêt stratégique dans la RCA en soi”, a souligné Vines. «Ils n’ont jamais été historiquement intéressés par le pays. Mais la RCA était censée faire partie de ce que vous pourriez appeler un « couloir d’influence » à travers cette partie du continent africain, en commençant par le Soudan et en continuant jusqu’au Congo. »

“L’Ukraine met un terme à cela”, a-t-il déclaré. “Ils sont débordés et, bien sûr, la Russie n’est pas la Chine. Ils n’ont pas de poches profondes. Donc, en ce qui concerne la construction de ce couloir d’influence, c’est de retour à la planche à dessin.

Il est peu probable que cette base militaire russe en RCA, dont on parlait depuis 2019, se concrétise et des rapports crédibles indiquent que Wagner réduit sa présence en RCA parce que ses agents sont nécessaires en Ukraine.

Quelle que soit sa taille, la RCA a fourni un modèle pour ce que d’autres États africains comme le Mali peuvent attendre de la présence de Wagner : violations des droits de l’homme, massacres de civils, empêchement d’enquêtes indépendantes par les soldats de la paix de l’ONU et suppression des médias.

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